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Langue et littérature ensemble

Ce carnet est ouvert aux représentations de la langue française construites par les écrivains qui formulent également la manière dont ils considèrent leur rôle à travers des textes théoriques et réflexifs.

Les réflexions sur la langue et sur la littérature sont liées d’une part parce que les écrivains, dès les origines, réfléchissent à la langue qu’ils emploient, d’autre part, parce que les buts qu’ils donnent à la littérature sont dépendant de l’image qu’ils ont de leur langue et de ses possibilités. Quelquefois, ils veulent la changer, l’améliorer, l’enrichir ou, au contraire, la rendre plus pure. Au fil des siècles, l’image de la langue va changer, mais aussi la position que les écrivains adoptent par rapport à elle.

De même, la conception que les auteurs se font de la littérature, de son rôle, l’importance qu’ils donnent au style, à l’imitation des modèles anciens ou au contraire, à l’originalité, à la liberté, se transforme radicalement entre la période classique et l’époque contemporaine.

Vue chronologique

On peut situer ces différentes conceptions dans le temps, depuis les premiers états du français jusqu’à la grande diversité des écritures francophones, en repérant quatre étapes.

– Une première étape de formation à la fois de la langue et de la littérature françaises, qui va du Moyen Âge au XVIe siècle, pendant laquelle le français littéraire se définit par rapport au latin et aux différentes variétés dialectales qui l’entourent.

– Une deuxième étape de fixation de la langue littéraire est caractérisée par la valorisation de la clarté et la hiérarchie tant des styles que des idées, qui s’étend du XVIIe au XVIIIe siècle.

– Une troisième étape est celle de la contestation par les écrivains, des restrictions que la norme littéraire classique impose à la fois dans le style et les choix d’écriture, au XIXe et au XXe siècles.

– Une quatrième étape consiste enfin en la confrontation de la langue française avec d’autres langues et d’autres cultures, que ce soit dans le cadre élargi de la francophonie ou dans des expériences singulières d’écrivains bilingues, au XXe et au début du XXIe siècle.

Enjeux opposés, débats récurrents

Les représentations de ce qui fait les qualités ou les défauts du français changent selon les époques. Ainsi, par exemple, le XVIe siècle se préoccupe d’enrichir la langue par tous les moyens, tandis que le XVIIe siècle ne parlera que de la rendre pure. Au XVIIIe siècle, la langue française est valorisée comme liée à la raison, parce que la syntaxe sujet-verbe-complément paraît linéaire et logique. Après la Révolution, au contraire, la recherche d’émotions dans la langue va conduire des écrivains à bousculer l’image rationnelle de la langue française classique, claire et ordonnée. Les auteurs vont vouloir « libérer » la langue de l’ordre et de la hiérarchie associés à l’Ancien Régime.

Mais à l’inverse, certaines préoccupations sont récurrentes, même si elles apparaissent dans des contextes différents. Par exemple, les débats sur la richesse ou la pauvreté de la langue française reviennent périodiquement. Depuis le XVIe siècle, les auteurs se demandent si la langue française doit s’ouvrir aux autres langues ou se refermer, si elle est capable de tout dire ou s’il faut essayer de pousser ses limites.

Une autre préoccupation revient sans cesse : la langue est-elle menacée ? Aujourd’hui, des auteurs s’inquiètent d’un grand nombre d’anglicisme, à la fin du XVIe siècle, c’est contre « l’italianisation » du français que certains auteurs luttent.

Des métaphores

A toutes les époques, la langue est pensée à partir de métaphores : plante, arbre, jardin « à la française », cuisine, mode vestimentaire ou plumage des oiseaux… la langue est vue comme vivante, organique, ou bien, en tension avec la pensée, comme son expression, fidèle ou trompeuse, transparente ou si ornée qu’elle concentre sur elle tous les regards.

Et des contacts

Et surtout, la langue française est pensée en relation avec les autres langues.

Le français met des siècles à s’émanciper du latin, il s’impose contre les langues régionales, il est en rivalité avec d’autres langues en Europe, il entre en conflit avec les langues des pays colonisés, il se métisse pour donner des créoles, qui à leur tour peuvent être choisis comme langue littéraire, ou encore, pour certains écrivains bilingues, il est utilisé en alternance avec une autre langue d’écriture, pour exprimer une facette différente de la personnalité de l’auteur. Ainsi le regard des écrivains sur la langue nous donne l’occasion de prendre conscience du plurilinguisme inhérent à toute expérience langagière.

Notions clés

Statut des langues : langue vulgaire / langue savante, langue vernaculaire / véhiculaire, langue maternelle / scolaire / officielle / seconde, bilinguisme, diglossie, créolisation

Registres de langue : français académique, français populaire, français régional, dialectes, argot, français oral, style, écriture

Représentation / imaginaire des langues : pauvreté / richesse, clarté / obscurité, universalité / diversité, bon usage, génie des langues, hiérarchie, raison, pensée, émotion, musicalité, expressivité, neutralité

Attitude des écrivains : révérence, défense, illustration, imitation, déplacement, surconscience, conflit, dualité, exil, acculturation, appropriation